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Cómo es el Falcon Heavy de SpaceX, el cohete más potente del mundo, y por qué es tan importante su lanzamiento desde Cabo Cañaveral

El gigantesco cohete de la empresa SpaceX, del multimillonario Elon Musk, despegó de la misma plataforma usada por las misiones Apolo para ir a la Luna. El cohete que podría ser utilizado en futuras misiones a Marte, puso por primera vez en el espacio un automóvil.

Despegó desde la misma plataforma en Florida que llevó los hombres a la Luna. Y marcó un nuevo capítulo en el camino hacia una misión tripulada a Marte.

El gigantesco cohete Falcon Heavy, de la empresa privada SpaceX, partió este martes a las 20:45 GMT desde el Centro Espacial John F. Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral.

Y lo hizo llevando un auto Tesla, el primer automóvil en ser lanzado al espacio.

El Falcon Heavy despegó desde la plataforma LC-39A del Centro Kennedy, la misma desde la que salieron las misiones Apolo.

El lanzamiento del cohete es uno de los eventos más esperados desde las misiones que llevaron el hombre a la Luna.

Una multitud acudió a Cabo Cañaveral para presenciar el despegue.

Tanto SpaceX como Tesla son dirigidos por el multimillonario y emprendedor tecnológico Elon Musk, quien confía en utilizar cohetes como el Falcon Heavy en futuras misiones a Marte.

Aterrizajes

Esta nave espacial fue construida principalmente a partir de tres cohetes Falcon 9, también de Space X, para impulsar la cápsula en la que dispuso el Tesla.

Como ocurre con sus lanzamientos, SpaceX esperaba recuperar los tres cohetes aceleradores.

Menos de tres minutos después del despegue, dos de estos regresaron a la costa de Florida, justo al sur del centro espacial Kennedy. Sus patas de aterrizaje hicieron contacto con el suelo prácticamente al mismo tiempo.

https://twitter.com/elonmusk/status/960579820487954432

"Eso fue épico", dijo Musk. "Eso es probablemente lo más emocionante que he visto".

El tercer acelerador debía volver a un barco no tripulado en el oceáno Atlántico, a varios cientos de kilómetros de Florida.

Pero no tuvo combustible suficiente para desacelerar durante el descenso y se destruyó al chocar contra el agua a unos 500 kilómetros por hora.

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Musk cree que la recuperación y reutilización de los cohetes impulsadores son lo que cambiará las reglas del juego de la industria espacial.

"Se acabará el juego para todos los demás cohetes de carga pesada", dijo a los periodistas.

"Será como tratar de vender un avión en un mercado en el que una compañía aérea tiene un avión reutilizable y todas las demás tienen aviones de un solo uso, que una vez que llegan a su destino, se estrellan al azar en alguna parte", señaló.

Auto en órbita

Después del regreso de los cohetes aceleradores, la cápsula superior del Falcon Heavy, con el Tesla, comenzó su trayectoria hacia la órbita de Marte.

Para que se encaminara a su destino, el motor de la etapa superior tuvo que entrar en ignición tres veces.

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Musk advirtió antes del vuelo que esta era una de las fases que más le preocupaba, por la posibilidad de que no funcionara correctamente.

La etapa superior del Falcon debía atravesar una región concentrada de radiación sobre la Tierra, conocida como "cinturones de Van Allen", y esto podía interferir con los sistemas electrónicos.

El cohete, 70 metros de alto, puede colocar en órbita una carga de hasta 64 toneladas, el equivalente a poner en el espacio cinco autobuses de dos pisos. Su capacidad es solo superada por la aeronave Saturno V, que operó en las misiones Apolo en la década de los años 60 y 70.

El cohete tiene el doble de capacidad que el resto de los que se usan en la actualidad.

Pero la estructura triple exigió modificaciones en el diseño y un fortalecimiento del propulsor principal.

Los 27 motores Merlin en la base del cohete pueden generar una potencia de 23.000 kilonewtons, más del doble que el más potente que está en uso en la actualidad, el Delta IV Heavy, que opera la empresa United Launch Alliance, uno de los principales competidores de SpaceX.

Musk dijo que los desafíos de desarrollar el cohete hicieron que las probabilidades de que el lanzamiento sea exitoso eran solo de 50-50.

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"Tenía la imagen de una explosión gigante en la plataforma, una rueda rebotando en el camino. Pero, afortunadamente, no sucedió", dijo el director ejecutivo de Space X a periodistas después del evento.

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